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23.sep 2018
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Informe técnico sobre los efectos del derrame de fluido geotérmico en los geyser de El Tatio y el ecosistema de la zona

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desastre tatioEl desastre ecológico que hoy presenciamos tiene un efecto grave sobre el funcionamiento y preservación de los Geyser de El Tatio y de las cuencas hidrográficas que alimentan.

Informe preparado por la Mesa de Trabajo por El Tatio.

 

 

 

Recopilación, traducciones y redacción: Carolina Albornoz, Katja Berger

25 de Septiembre 2009


INDICE


Antecedentes.

I. Contaminación de las aguas.

El caso de en Nueva Zelanda.


II. Extinción de los Geyser y disminución del caudal de los ríos Salado y San Pedro.

III. Subsidencia de suelos.

IV. Riesgo de pérdida de comunidades microbiales y su potencial de bioprospección.

V. Conclusiones


ANTECEDENTES


Hace 10 días se produjo el colapso de uno de los pozos de reinyección utilizados por Empresa Nacional de Geotermia S.A. durante la exploración geotérmica de El Tatio.


Previo a este accidente, en su Estudio de Impacto Ambiental, la mencionada empresa insistió en que el reservorio geotérmico que están explorando no está conectado de ninguna manera con el Campo de Geyser de El Tatio, sin embargo, los efectos de la masiva fuga y derrame de fluido geotérmico desde el pozo de reinyección demuestran lo contrario.

Actualmente se está produciendo una enorme pérdida de masa y de calor del sistema geotermal que alimenta los Geyser de El Tatio, y los efectos son irreversibles en el corto y mediano plazo.


El Tatio es el tercer campo de Geyser más grande del mundo. Sería el cuarto, si la explotación geotermal para generación de electricidad no hubiera extinguido el 72% de los Geyser y el 54% de las fuentes termales de Nueva Zelanda.


Se constatan los siguientes hechos:

- Una columna de agua, vapor y calor, se eleva por sobre los 60 metros de altura y tiene en su base unos 2 metros d ancho.

- La actividad de los mayores Geyser de El Tatio (que se encuentran adyacentes al pozo afectado) ha decaído visiblemente.
- El caudal del río Salado ha aumentado significativamente producto de la masiva fuga de fluido geotérmico desde el pozo de reinyección.

- La Empresa Nacional de Geotermia S.A. no dispone de un Plan de Contigencia a la altura de los graves accidentes que puede causar la exploración geotérmica que están realizando en el sector de El Tatio.

Consideramos que es indispensable formar una Comisión Investigadora Independiente del Poder Ejecutivo. En los años 2007 y 2008 advertimos a la Presidenta de la República, a la CONAMA y a los Ministros de Energía y Minería que la Exploración Geotérmica y la Conservación de los Geyser de El Tatio son actividades incompatibles. Les advertimos que, al aprobar esta exploración geotérmica, exponían el frágil ecosistema de Alto El Loa y San Pedro de Atacama a graves daños.

Hoy los hechos nos dan la razón.

A continuación presentamos un detallado análisis de los efectos graves e irreversibles que la exploración geotérmica está generando sobre los Geyser de El Tatio y sobre los ecosistemas y personas que de ellos se nutren.

 


I. CONTAMINACIÓN DE LAS AGUAS

En el Tatio nacen las cuencas hidrográficas que nutren los ríos Loa y San Pedro. El fluido geotermal que se está fugando descontroladamente desde el pozo de reinyección colapsado, arrastra consigo una serie de contaminantes que es necesario analizar con urgencia.

Ya en su Estudio de Impacto Ambiental, la empresa Nacional de Geotermia S.A. estimó que la contaminación eventual que podrían sufrir tanto aguas subteráneas como superficiales producto de las actividades de perforación de pozos son de mediana gravedad ya que en algún momento el sistema volverá a la normalidad. Pero el extraordinario derrame de fluido que se está produciendo en estos días está afectando las nacientes de los ríos y aguas subterráneas que alimentan los ríos Salado, Putana, San Pedro y Vilama, y posiblemente a las napas que nutren los pozos de agua potable de San Pedro de Atacama.

Recordemos que el Código de Aguas considera la Unidad de la Corriente, es decir, las aguas que fluyen, continua o discontinuamente, superficial o subterráneamente, a una misma cuenca u hoya hidrográfica, son parte integrante de una misma corriente”.

La vida animal y vegetal que de ellos se alimenta está siendo afectada.

a. El caso de en Nueva Zelanda

La experiencia de Nueva Zelanda nos relata cuáles son los contaminantes y qué efectos adversos tienen sobre las personas y animales. Durante años, los fluidos geotermales extraídos fueron liberados a los ríos de ese país.

El Consejo Regional de Waikato en Nueva Zelanda, concluye que los Contaminantes Geotermales son los siguientes:

ARSENICO
Letal en nivel altos de concentración. En bajas dosis causan una amplia gama de enfermedades, incluyendo cáncer. Es tóxico para humanos, peces y plantas.
Causa: Agua extraída de los pozos geotermales descargada en las aguas de ríos, descargas geotermales naturales.

BORON
En alta concentración, tóxico para humanos. En baja cantidad, tóxico para algunos cultivos. Causa: Agua extraída de los pozos geotermales descargada en las aguas de ríos y descargas geotermales naturales.

CALOR
Temperaturas elevadas pueden matar a peces y vida acuática. Los peces pueden evitar las aguas si la temperatura sube levemente por sobre su nivel preferido. Causa: Agua extraída y vapor condensado de los pozos geotermales decargados en las aguas superficiales. Agua de enfriamiento de las estaciones geotermales liberada a los caudales naturales.

SULFITO DE HIDRÓGENO
El olor a “huevo podrido”. Esta descarga puede causar la muerte si las concentraciones suben a niveles peligrosos en espacios cerrados y son inhaladas. También puede causar corrosión. Tóxico para peces.
Causa: Descargas al aire de los gases de fluido geotermal y descargas naturales geotermales.

DIÓXIDO DE CARBON
Puede matar a peces si se encuentra en grandes cantidades en espacios cerrados, como en las Plantas de Energía Geotermal. Causa: liberación al aire por plantas de energía geotermal a un índice de 1/10 en comparación con las plantas de combustibles fósiles.

MERCURIO
Elemento tóxico. Se acumula en la cadena alimenticia. Concentraciones de mercurio en algunas especies de peces del río Waikato exceden los niveles recomendados para consumo humano. Causa: Descargas al agua desde los pozos geotermales y descargado al aire por las torres de enfriamiento de las plantas de energía geotermal.

Es indispensable que las autoridades realicen con urgencia un estudio detallado de las aguas que están siendo liberadas por este accidente a las cuencas hidrográficas de la zona.


II. EXTINCIÓN DE LOS GEYSER Y DISMINUCIÓN DEL CAUDAL DE LOS RÍOS SALADO Y SAN PEDRO

El desastre ecológico que hoy presenciamos tiene un efecto grave sobre el funcionamiento y preservación de los Geyser de El Tatio y de las cuencas hidrográficas que alimentan.
Los manantiales termales y la descarga de los Geyser alimentan las nacientes de los ríos Salado (y por lo tanto de El Loa) y del río San Pedro (a través de la vertiente Jauna que brota desde la zona de exploración).
El origen de la vertiente Jauna es en realidad un gran Geyser que en el Estudio de Impacto Ambiental no fue considerado como tal.

De acuerdo a antecedentes presentados por expertos en el tema, una vez que el derrame de fluido desde el pozo de reinyección sea detenido, la disminución de las descargas desde los Geyser afectará directamente el suministro de agua de los pueblos agrícolas de Alto El Loa y de los agricultores de Machuca, Río Grande y San Pedro de Atacama.

Lo anterior es sostenido por Ronald Keam, el mayor experto mundial sobre la relación entre explotación geotermal y manifestaciones termales superficiales , quien nos explica:
“La forma en que la apertura de pozos y su puesta en marcha afecta a los geyser es la siguiente; en su estado natural, el flujo de fluido geotermal y vapor hacia la superficie es igual a la descarga natural del reservorio. Esta descarga se produce a través de Geyser y afloramientos de manantiales termales. Esta “pérdida” es compensada con la recarga natural del sistema con las aguas lluvias”

 

“Con la descarga artificial producida por los pozos, este equilibrio comienza a alterarse, se reduce la presión dentro del reservorio. Los manantiales termales y geyser ubicados en elevaciones más altas comienzan a fallar, aquellos en alturas más bajas se comportarán de modo casi normal pero con algunas reducciones en las descargas.


Este proceso va gradualmente en aumento, en la medida en que se intensifica la explotación del campo geotermal. Manantiales termales y geyser continúan fallando en la medida en que el almacenamiento de agua en las capas geológicas (rocas) disminuye.


El volumen hidrostático en el sistema decae.


La falta de presión en el reservorio (por el drenaje de fluido) produce un aumento de vapor en el sistema.
Si continúa por suficiente tiempo, todas las descargas naturales de agua fallarán.
Aumentarán las descargas de vapor en la forma de fumarolas. Las aberturas de algunos geyser y manantiales extintos se convierten en fumarolas”, explica el Profesor Keam.

Por otro lado, Stuart Simmons (Director del Instituto Geotermal, Universidad de Auckland, NZ), en carta dirigida a la Mesa de Trabajo por El Tatio, afirma:
“Una vez que perforas y descargas un pozo, puedes interrrumpir para siempre las conecciones que contribuyen al fenómeno de los geyser.

El desarrollo geotermal (para explotación de recursos sub-superficiales) y la conservación de geyser son actividades incompatibles a la escala de la situación que describe para El Tatio, y no existe un caso conocido de éxito en el desarrollo de explotación geotermal y simultánea conservación de geyser en Nueva Zelanda. Más aún, los efectos de la explotación sub-superficial tienden a ser irreversibles.

El Tatio es ciertamente un paisaje termal especial (desde un perspectiva mundial) y una alta prioridad para conservación, en mi visión personal. ...Esta es la actual situación en Nueva Zelanda, donde todos los recursos geotermales de alta temperatura están catalogados en términos de su estatus de conservación; en consecuencia, hay algunos campos disponibles para explotación y otros que están fuera de esos límites”.

Tal como afirmó Colin Harvey (Director del Instituto Geotermal y de Ciencias Nucleares, Nueva Zelanda) quien visitó El Tatio en el 2006 y 2007, “el potencial de calor del campo se vería afectado por la perforación y por la reinyección, ya que se alteran las condiciones naturales en las que el sistema funciona”.

Lo grave del caso actual, es que se está perdiendo una cantidad incalculable de agua, presión y calor del sistema geotermal que nutre los Geyser de El Tatio, alterando de forma radical el funcionamiento de éstos.
La fuga de fluido geotermal que está ocurriendo en El Tatio y el inmediato descenso de la actividad de los Geyser ubicados en la zona alta del campo, nos demuestra de forma rápida y tajante los efectos nefastos que tiene la exploración y eventual explotación del reservorio sobre el funcionamiento los Geyser de El Tatio.

El Profesor Keam realiza ante sus estudiantes una demostración muy simple: en una tubo de ensayo en forma de U introduce 2cc de agua fría. Luego calienta otros 2 cc hasta el punto de ebullición y lo introduce por el otro lado del tubo. El agua caliente llega más arriba en el tubo, puesto que ésta es menos densa y por lo tanto ocupa más volumen. Al descender la temperatura del agua, el volumen que ésta ocupa disminuye. Lo mismo sucede con los geysers, cuando se interviene el reservorio geotérmico que alimenta las aguas con calor y presión. Esto se traduce en que las descargas naturales de agua a través de la apertura de los geyser disminuyen progresivamente hasta cesar por completo, ya que no alcanzan la superficie.

 

III. SUBSIDENCIA DE SUELOS.


El mecanismo detrás de la subsidencia de suelos es el siguiente:

“Uno de los efectos de explotación geotermal es que se extrae el agua de grandes volúmenes de roca sub-superficial. El vapor que reemplaza el agua provee mucha menos flotabilidad y los granos individuales de formaciones rocosas que han sido drenados deben cargar en mayor medida el peso de lo que se encuentra sobre ellos. Los granos resbalan relativamente entre ellos, se compactan, y la subsidencia del sub-suelo ocurre. Esta subsidencia no puede ser revertida reintroduciendo agua en la región donde el bolsón de vapor se formó porque se necesitaría energía adicional para levantar el suelo situado sobre el área compactada. Toda subsidencia significativa es por lo tanto esencialmente permanente. Ejemplos impresionantes hay en Wairakei y Ohaaki y tengo entendido que la subsidencia se sigue produciendo en ambos lugares”, escribe el Profesor Keam.


“El sistema geotermal de Ohaaki ha sido usado para proveer electricidad desde 1989. La reinyección se ha realizado desde el inicio, y en noviembre de 2002 se estimó que correspondía a un 92% de lo extraído (SKM, 2003). Pero no ha prevenido la compactación de estratos geológicos y subsidencia, y descargas termales naturales superficiales han decaído. Durante las etapas de investigación y desarrollo que llevaron a la construcción de la planta de energía, la descarga de pozos geotermales causó la predecible caída de las presiones en los acuíferos geotermales. La piscina natural de Ohaaki dejó de ebullir, su agua drenó y vació, y las torres de sílice, ya no sostenidas por el agua, colapsaron. En otros lugares la contínua subsidencia ha sido corregida lo más posible, pero no puede ser frenada ni los niveles originales pueden ser restaurados. Si el proceso de reinyección fuera dirigido principalmente hacia asegurar un comportamiento normal en las manifestaciones termales superficiales, evidentemente fallaría, a menos que las intenciones se concentraran en preservar sólo un número muy pequeño para lo cual esfuerzos muy especiales tendrían que llevarse a cabo”.


En la zona de los Geyser de El Tatio el suelo es frágil y se encuentra en la perifieria del reservorio. Con la masiva pérdida de agua Y fluido geotermal en la zona, es altamente probable que ocurra la subsidencia de suelos, con efectos nefastos para el funcionamiento del campo. Por otra parte, la subsidencia, de ocurrir en los bofedales y vegas adyacentes, tendría repercusiones enormes para el ecosistema, ya que inundaría vastas extensiones de invaluable hábitat para especies vegetales y animales PROTEGIDOS.


IV. RIESGO DE PÉRDIDA DE COMUNIDADES MICROBIALES Y SU POTENCIAL DE BIOPROSPECCIÓN

Alan Glennon, investigador del Departamento de Geografía, Universidad de California, Santa Barbara,USA, realizó un catastro de los geyser de El Tatio. Él nos explica en carta dirigida a la Mesa de Trabajo por El Tatio.
“En el mundo, los siguientes grandes campos de geyser cercanos a plantas de producción de energía geotermal se han extinguido: Wairakei (Nueva Zelandia), Steamboat Springs (Nevada, USA), y Beowawe (Nevada,USA).
Antes de la producción de energía eléctrica en Steamboat Springs, los encargados del proyecto aseguraron que las técnicas de reinyección harían posible que la producción de energía sustentable podía coexistir con los geyser. Sin embargo, la realidad en Steamboat Springs, y en toda otra locación mundial donde hay desarrollo de energía geotermal, ha sido que toda la actividad de los geyser cesó al poco tiempo de iniciada la producción.
Se ha demostrado que incluso usando la última tecnología, nuevas perforaciones y el contínuo desarrollo alteran el flujo de aguas superficiales y el régimen de temperaturas, interrumpiendo la vida termofílica en las aberturas naturales.
Esto supone una pérdida económica y de gran potencial de bioprospección.

La bioprospección en Yellowstone del organismo termófilo Thermus Aquaticus fue la base para el catastro de ADN- una tecnología que ha generado una industria millonaria. La universidad Carleton de Estados Unidos enumera numerosos descubrimientos lucrativos de la bioprospección en fuentes termales y geysers, incluyendo la producción de combustibles de ethanol, el tratamiento de basuras agrícolas, recuperación de petróleo, entre otros .

Los investigadores Phil Bennett (Universidad de Texas, Austin, USA) y Annette Summers Engel (Universidad Estatal de Louisiana, USA), profesores de la Escuela de Geociencias de la Universidad de Texas y del Instituto de Geofísica han visitado El Tatio en numerosas ocasiones desde el 2003. En carta dirigida a la Mesa de Trabajo aseguran:
“...una consecuencia casi segura será el cambio en las comunidades microbiales únicas que habitan en las aperturas de descarga de los geysers de El Tatio. ...En la medida en que la descarga en estos geyser disminuye, y quizás enfría o cambia la composición del agua debido a la reinyección de agua reciclada, la comunidad microbial disminuirá y cambiará. Algunas comunidades se secarán y desaparecerán después de algunos años. Algunas ciertamente sobrevivirán pero en un tamaño menor.


El impacto de esto en el “valor “ de El Tatio es también difícil de estimar. Cuál es el valor de una capa microbial? Está por supuesto el valor cultural/turístico de los dramáticos colores y patrones de las capas microbiales que se ven ahora en las mayores menifestaciones hidrotermales. Esto es en parte por qué las personas vienen aquí. Pero también hay que considerar que muchos de los avances en biotecnología que gozamos hoy son por el descubrimiento hecho en un arroyo termal de Yellowstone de una singular enzima (Taq polymerase) en un único organismo (Thermus aquaticus). Décadas después Yellowstone aún contiene microorganismos únicos y enzimas que son útiles en tecnología, y creo que El Tatio puede representar para Chile un reservorio similar de enzimas útiles y únicas para avances futuros en biotecnología. Quizás. ¿Será ello amenazado por el desarrollo geotermal? Existe un riesgo, y no sabemos con certeza cuán alto el riesgo es, pero es algo que hay que considerar”.


Actualmente el Profesor Bennett y su equipo de investigadores se encuentran investigando la capacidad que tienen dichas comunidades microbiales de transformar el arsénico. De ello puede derivar un revolucionario sistema para filtrar las aguas.

V. CONCLUSIONES

* El derrame de fluido geotérmico causado por el colapso de uno de los pozos de reinyección en El Tatio está generando un desequilibrio grave en el ecosistema de la zona. Los efectos que esto puede tener sobre la salud de los habitantes, sobre la agricultura y la economía de la zona son indiscutibles.
* Se está dañando un patrimonio natural único en Chile y de gran valor para el mundo.
* Es indispensable que una Comisión Investigadora Independiente analice con suma urgencia la magnitud de los daños causados y someta a una nueva revisión el Estudio de Impacto Ambiental presentado por la Empresa Nacional de Geotermia S.A.
* Es urgente que se realice un exhaustivo estudio del fluido geotérmico derramado en los ríos para tomar las medidas de protección y descontaminación correspondientes.
* Será necesario medir la disminución del caudal de los ríos afectados una vez que se detenga el derrame de fluido geotérmico y determinar el daño que se producirá en las comunidades rurales y agrícolas que de ellos dependen.
* Se deberán realizar una serie de estudios a cargo de expertos:
- monitoreo del comportamiento de los geyser cuya actividad ha disminuido notoriamente. Esto incluye al geyser que da origen a la vertiente Jauna.
-monitoreo permanente para detectar y medir la subsidencia de suelos en la zona afectada.
-Registro y evaluación de la alteración en las comunidades microbianas que viven en los geyser afectados.

* Se debe realizar una minuciosa fiscalización en terreno de los planes de contingencia que tienen las empresas que realizan exploraciones y eventuales explotaciones geotérmicas en Chile. Comprobar que las empresas en cuestión disponen in situ de los equipos y expertos necesarios para resolver de forma rápida los accidentes que puedan generar sus actividades.
* Analizar los derechos y acuerdos infringidos, establecer quiénes son los responsables y aplicar sanciones.
* Es necesario reevaluar los permisos de exploración otorgados por la Conama a la Empresa Nacional de Geotermia S.A.
* Demandamos que, mientras se realiza dicha investigación, se paralicen las actividades de exploración de la Empresa Nacional de Geotermia S.A. en la zona afectada.
* Establecer por ley un status de protección amplio y definitivo sobre el Campo de Geyser de El Tatio y los reservorios geotérmicos que lo alimentan.

Queda manifiesto que los pozos dejados por Corfo en el campo de Geyser de el Tatio presentan una amenaza latente para el ecosistema del área. Pedimos que estos pozos y las instalaciones dejadas por Corfo en el Campo de Geyser de El Tatio se cierren y retiren en forma definitiva y segura para evitar accidentes futuros.

Se aduce la crisis energética para justificar la intervención en el reservorio geotérmico que alimenta a los Geyser de El Tatio. El aporte energético que supondría este proyecto al Sistema Interconectado del Norte Grande es del 1,1%.


Capacidad instalada SIC Norte Grande (año 2006) : 3.595,8 Mw
Generación eventual explotación Tatio: 40 MW
Porcentaje aporte energético Tatio a SIC Norte grande: 1,1%

Consideramos que este insignificante aporte no justifica, en forma alguna, que se exponga a los habitantes, a la economía y al patrimonio natural de la II Región a tan graves riesgos y sus consecuencias.


Los investigadores y científicos citados están abiertos a recibir sus preguntas e inquietudes. A continuación encontrará sus correos electrónicos.
"Stuart Simmons" Esta dirección electrónica esta protegida contra spambots. Es necesario activar Javascript para visualizarla
“Ronald Keam” Esta dirección electrónica esta protegida contra spambots. Es necesario activar Javascript para visualizarla
"Colin Harvey" Esta dirección electrónica esta protegida contra spambots. Es necesario activar Javascript para visualizarla
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Fuente: Mesa de Trabajo por El Tatio

 


 

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Convenio 169 y Recomendaciones del Relator ONU James Anaya

CONVENIO 169 OIT  Artículo 15

1) Los derechos de los pueblos interesados a los recursos naturales existentes en sus tierras deberán protegerse especialmente. Estos derechos comprenden el derecho de esos pueblos a participar en la utilización, administración y conservación de dichos recursos.

2) En caso de que pertenezca al Estado la propiedad de los minerales o de los recursos del subsuelo, o tenga derechos sobre otros recursos existentes en las tierras, los gobiernos deberán establecer o mantener procedimientos con miras a consultar a los pueblos interesados, a fin de determinar si los intereses de esos pueblos serían perjudicados, y en qué medida, antes de emprender o autorizar cualquier programa de prospección o explotación de los recursos existentes en sus tierras. Los pueblos interesados deberán participar siempre que sea posible en los beneficios que reporten tales actividades, y percibir una indemnización equitativa por cualquier daño que puedan sufrir como resultado de esas actividades.

 

RECOMENDACIONES DEL RELATOR ONU  JAMES ANAYA. Septiembre 2009

54. El Relator Especial enfatiza la necesidad de que el Estado desarrolle un máximo de esfuerzos en la adecuación de sus políticas públicas y de la legislación sectorial, de tierras, aguas, geotermia, y medio ambiente, entre otras, para su compatibilidad con el Convenio Nº 169 de la OIT, y las obligaciones internacionales del Estado respecto a los derechos de los pueblos indígenas.

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